La ironía central de un puesto de avanzada del progreso

An Outpost of Progress es una historia corta de Conrad que muestra cómo los controles de una civilización son necesarios para la cordura de las personas. Dos hombres blancos comunes, Kayerts y Carlier, fueron enviados a un puesto comercial distante en el corazón de África. Su trabajo es supervisar la recolección de marfil en la estación. En una tierra extranjera, con diferentes costumbres y diferentes personas, Kayerts y Carlier están esencialmente aislados: dependen el uno del otro para cualquier compañía significativa.

En este contexto Conrad expone cómo los hombres se desmoronan si no cuentan con los estrictos controles de una sociedad que los disciplina. Se ve a Kayerts y Carlier simplemente pasando su tiempo, esperando que las cosas sucedan por su cuenta, resignándose a su destino. Son incapaces de mejorar sus condiciones de vida, no muestran ingenio y se les ve encaminados por un camino de degradación gradual.

Al final, vemos cómo estos dos hombres, que alguna vez se llamaron a sí mismos ‘mi querido amigo’, son consumidos por una desconfianza mutua y pelean por cosas muy pequeñas. Eventualmente, un hombre mata al otro por una disputa trivial y, incapaz de enfrentar las consecuencias de su acción, se suicida.

«Hacer frente de manera efectiva a los problemas materiales también requiere más serenidad mental y mayor coraje de lo que la gente generalmente imagina». Conrad nos muestra cómo estos dos individuos son incapaces de mantener unas condiciones de vida decentes cuando se les deja solos simplemente porque están completamente aislados de una sociedad con su sistema de premios y castigos. ‘ellos… no saben qué hacer con su libertad’.

La ironía central de la historia es que estos dos individuos fueron enviados desde un país europeo civilizado al África «oscura». Su misión es llevar «luz, fe y comercio a los lugares oscuros de la tierra». Es irónico que en lugar de lograr esto, los hombres cayeron presa de las fuerzas oscuras de la «ferocidad absoluta pura», la «naturaleza primitiva» y el «hombre primitivo». Los hombres pierden los valores que la civilización les había enseñado y sucumben a las fuerzas oscuras dentro de sí mismos que las cadenas de la sociedad habían reprimido durante mucho tiempo.

Esta ironía es un tema común en muchos de los cuentos de Conrad. Entre estos destacan Heart of Darkness y Lord Jim. En ambos relatos vemos ejemplos de cómo los hombres que han sido separados de los suburbios coloniales sucumben a una vida de decadencia.